Come potevamo immaginare, la transizione energetica verso la riduzione delle emissioni di carbonio sta determinando un aumento esponenziale della domanda di minerali critici e l’offerta fatica a tenere il passo. Veicoli elettrici, pannelli solari, turbine eoliche e altre tecnologie chiave per la decarbonizzazione necessitano infatti di batterie e le batterie vengono realizzate con minerali critici come litio, cobalto, nichel, terre rare e grafite.

A tornare su questo aspetto non trascurabile è anche l’ultimo rapporto dell’Agenzia Internazionale dell’Energia (IEA), il Global Critical Minerals Outlook 2024. Il documento analizza la domanda e l’offerta di minerali dei critici nel prossimo decennio e quello che ne emerge è un quadro preoccupante.

I minerali critici, essenziali per una serie di tecnologie energetiche pulite, sono diventati una priorità nell’agenda politica a causa dell’aumento della domanda, della volatilità dei prezzi, dei colli di bottiglia nella catena di approvvigionamento e delle preoccupazioni geopolitiche. La natura dinamica del mercato richiede maggiore trasparenza e informazioni affidabili per facilitare un processo decisionale informato, come sottolineato dalla richiesta dei ministri del Gruppo dei Sette (G7) all’AIE di produrre prospettive a medio e lungo termine per i minerali critici.

Cosa ostacola la crescita dell’offerta dei minerali

Trainata dalla transizione verso un’economia a basse emissioni di carbonio, la domanda di minerali critici è in aumento esponenziale ma l’offerta fatica a tenere il passo ostacolata da molteplici criticità tra cui:

  • concentrazione geografica della produzione
  • lunghi tempi di estrazione e lavorazione
  • preoccupazioni ambientali e sociali legate all’estrazione mineraria

Quali conseguenze ha lo squilibrio tra domanda e offerta

Questo squilibrio tra domanda e offerta potrebbe portare a conseguenze problematiche come:

  • innalzamento dei prezzi
  • volatilità del mercato
  • rischi per la sicurezza energetica dei paesi che fanno affidamento su importazioni di minerali critici

Azioni da compiere

Il report identifica diverse azioni chiave per affrontare le sfide legate ai minerali critici:

  • Aumentare gli investimenti nell’esplorazione, nell’estrazione e nella lavorazione di minerali critici
  • Sviluppare tecnologie di riciclo e di sostituzione dei minerali critici
  • Migliorare la trasparenza e la governance delle catene di approvvigionamento di minerali critici
  • Promuovere la cooperazione internazionale per la gestione sostenibile dei minerali critici

Il Global Critical Minerals Outlook 2024 sottolinea l’urgente necessità di agire per garantire un accesso sicuro e sostenibile ai minerali critici. Questi minerali sono essenziali per la transizione verso un’economia a basse emissioni di carbonio, e la loro gestione efficace sarà fondamentale per il successo di questa transizione.

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La crescita della domanda

Nel 2023 la domanda di litio è aumentata del 30%, mentre la domanda di nichel, cobalto, grafite e elementi delle terre rare ha registrato aumenti compresi tra l’8% e il 15%.

Le applicazioni nel settore dell’energia pulita sono diventate il principale motore della crescita della domanda per una serie di minerali critici. I veicoli elettrici si sono confermati come il segmento di maggiore consumo di litio e hanno aumentato considerevolmente la loro quota nella domanda di nichel, cobalto e grafite.

Mercato turbolento con i prezzi in forte calo nel 2023 dopo due anni di aumenti

I materiali utilizzati per la produzione delle batterie hanno registrato cali particolarmente consistenti, con un crollo dei prezzi spot del litio del 75% e un calo dei prezzi di cobalto, nichel e grafite del 30-45%.

L’indice IEA Energy Transition Mineral Price Index (che traccia il prezzo del rame e dei principali metalli per batterie ed elementi di terre rare), è triplicato nei due anni successivi a gennaio 2020, ma ha ceduto gran parte dell’aumento entro la fine del 2023, sebbene i prezzi del rame siano rimasti al livello livelli elevati.

IEA (2024), Price developments of minerals and metals by category, January 2020 – April 2024, IEA, Paris https://www.iea.org/data-and-statistics/charts/price-developments-of-minerals-and-metals-by-category-january-2020-april-2024, Licence: CC BY 4.0

Il motivo principale del calo dei prezzi è stato un aumento dell’offerta. Dall’Africa all’Indonesia e alla Cina, l’aumento della nuova offerta ha superato la crescita della domanda negli ultimi due anni. Insieme all’eccesso di scorte nel settore a valle (ad es. celle di batterie, catodi) e alla correzione degli aumenti eccessivi dei prezzi nel 2021-2022, ciò ha prodotto una pressione al ribasso sui prezzi.

La diffusione dell’energia pulita continua ad avanzare

Dopo la crescita del 75% della diffusione nel 2023, il solare fotovoltaico e l’eolico rappresentano la maggior parte degli aumenti di capacità in ogni regione in tutti gli scenari IEA.

A ciò si accompagna una sostanziale espansione delle reti elettriche, che spinge al rialzo la domanda di rame e alluminio.

Le vendite di auto elettriche hanno sfiorato i 14 milioni nel 2023, con un aumento del 35% su base annua, e si prevede una crescita continua man mano che i principali mercati progrediscono e l’adozione aumenta nelle economie emergenti. In uno scenario che limita il riscaldamento globale a 1,5 °C (scenario Net Zero Emissions entro il 2050 [NZE]), la quota di vendita di auto elettriche aumenta dall’attuale 18% al 65% nel 2030, facendo aumentare la domanda di batterie di un fattore pari a da sette a 6 TWh nel 2030. Le auto elettriche sono la principale fonte di domanda di batterie, ma lo stoccaggio delle batterie per il settore energetico mostra una crescita più rapida.

La domanda di minerali critici continua ad aumentare

Insieme alla diffusione dell’energia pulita, si espande anche la domanda di minerali critici. Sempre secondo lo scenario NZE , si prevede che, tra oggi e il 2023, la domanda di minerali per tecnologie energetiche pulite raddoppierà.
Ma ci sono anche previsioni che indicano un aumento del triplo entro il 2023 e del quadruplo entro il 2040, raggiungendo quasi 40 Mt.

Il litio è il più colpito dalla rapida crescita della domanda, a causa della crescente domanda di batterie per veicoli elettrici. Nello scenario NZE, ad esempio, aumenterà di un fattore nove fino al 2040. In termini di volume di produzione, il rame ha registrato l’aumento maggiore. Nello scenario NZE la domanda di grafite quasi quadruplicherà entro il 2040, mentre la domanda di nichel, cobalto e terre rare raddoppierà.

La forte crescita della domanda produce un notevole aumento del valore complessivo dei mercati dei minerali critici

Nello scenario NZE, il valore di mercato dei minerali chiave della transizione energetica – rame, litio, nichel, cobalto, grafite ed elementi delle terre rare – è destinato a superare il doppio del suo attuale valore entro il 2040, raggiungendo i 770 miliardi di dollari.

Chi guadagna dall’espansione del mercato

L’America Latina sembra aggiudicarsi la maggiore quantità di valore di mercato per la produzione mineraria, con circa 120 miliardi di dollari entro il 2030.
L’Indonesia registrerà invece la crescita più rapida, raddoppiando il suo valore di mercato entro il 2030 grazie alla sua fiorente produzione di nichel.
L’Africa vedrà un aumento del valore di mercato del 65% entro il 2030.
Quasi il 50% del valore di mercato derivante dalla raffinazione sarà concentrato in Cina entro il 2030. La Cina vede anche un aumento del valore di mercato dei materiali estrattivi con la sua crescente produzione di rame e litio.

L’andamento degli investimenti

Gli aumenti nel 2023 sono stati inferiori a quelli osservati nel 2022, ma gli investimenti nell’estrazione di minerali critici sono comunque cresciuti del 10%. Gli investimenti degli specialisti del litio hanno registrato un forte aumento del 60%, nonostante i prezzi deboli.
Anche la spesa per l’esplorazione è aumentata del 15%, trainata da Canada e Australia.

La spesa in capitale di rischio è aumentata del 30%, con una crescita significativa nel riciclaggio delle batterie che ha compensato la riduzione degli investimenti nelle start-up minerarie e di raffinazione.

La spesa e l’acquisizione di miniere estere da parte della Cina sono cresciute in modo significativo negli ultimi dieci anni, raggiungendo livelli record di 10 miliardi di dollari nella prima metà del 2023, con particolare attenzione ai metalli per batterie come litio, nichel e cobalto.

[Fonte: https://www.iea.org/reports/global-critical-minerals-outlook-2024]

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